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Risque de personnalité et de démence

« Être décontracté et extraverti vous rend 50% moins susceptibles de développer la maladie d’Alzheimer », a rapporté le Daily Mail. Le journal a déclaré que les personnes anxieuses, timides et sujettes au stress sont plus susceptibles de développer la démence. Il a déclaré qu’une étude a examiné les personnalités et les modes de vie de 506 personnes âgées et les a suivies pendant six ans. Les personnes calmes avaient 50% moins de risque de démence, même si elles n’étaient pas socialement actives, que celles qui étaient isolées et sujettes au stress.

Cette étude a montré que les personnes présentant un faible niveau de névrotisme et un fort taux d’extraversion (calme et décontracté avec une personnalité extravertie) présentaient moins de risque de démence que les névrosés (prédisposés à la détresse et aux mauvaises réponses) et une forte extraversion.

Cependant, l’étude ne peut pas prouver que ces facteurs de personnalité ont eux-mêmes affecté le risque de démence, car les changements précoces liés à la démence pourraient eux-mêmes avoir affecté la personnalité. Cette étude n’a pas examiné si le changement de votre personnalité, qui peut ne pas être possible, peut affecter votre risque de démence. Pour les personnes âgées, le maintien d’un contact social avec les autres est susceptible d’avoir des avantages, mais il reste à prouver si le risque de démence est réduit ou non.

D’où vient l’histoire?

Dr Hui-Xin Wang et ses collègues de l’Institut Karolinska et d’autres instituts de recherche en Suède et aux États-Unis ont mené cette recherche. Le travail a été financé par le Conseil suédois pour la vie professionnelle et la recherche sociale, et diverses autres organisations caritatives en Suède et aux États-Unis. L’étude a été publiée dans le journal médical à comité de lecture: Neurology.

Quel genre d’étude scientifique était-ce?

Cette étude de cohorte prospective a examiné la relation entre les traits de personnalité (névrotisme et extraversion), le mode de vie et la démence. Des études antérieures ont montré que le stress est associé à des changements dégénératifs dans le cerveau. Il a également été constaté que les traits de personnalité des personnes et leur niveau d’interaction sociale peuvent affecter leur capacité à faire face au stress. Par conséquent, les chercheurs ont voulu examiner si ces facteurs pourraient affecter le risque de démence, qui est le résultat de changements dégénératifs dans le cerveau.

Les participants ont été obtenus à partir d’une étude de cohorte précédente sur le vieillissement et la démence en Suède. Les chercheurs ont exclu toute personne de cette étude qui répondait aux critères de la démence probable au moment de l’évaluation, et ceux qui étaient incapables de remplir un questionnaire de personnalité qui évaluait le névrosisme et l’extraversion. Cette partie du questionnaire sur le névrosisme est conçue pour identifier les personnes sujettes à «une détresse psychologique, des idées irréalistes, des envies ou des pulsions excessives, et des réponses d’adaptation inadaptées». Les scores faibles indiquent que les gens sont «plus calmes, plus détendus, sans émotion et satisfaits d’eux-mêmes». La partie extraversion du questionnaire évalue «la quantité et l’intensité de l’interaction interpersonnelle, le niveau d’activité, le besoin de stimulation et la capacité de joie». Les personnes qui obtiennent un score inférieur à l’extraversion sont identifiées comme étant «plus réservées, sobres, axées sur les tâches et silencieuses».

Ceux qui répondaient aux critères d’inclusion ont été invités à participer à une entrevue personnelle au cours de laquelle ils ont été interrogés sur leur mode de vie, y compris leurs interactions sociales et leurs loisirs.

Parmi les personnes interrogées, 544 ont rempli le questionnaire et 506 (moyenne d’âge 83 ans) ont été suivies avec succès pendant six ans en moyenne. Les participants ont reçu une évaluation clinique complète à trois et six ans, y compris les antécédents médicaux et l’évaluation psychologique. Si un individu ne pouvait pas répondre aux questions, les chercheurs ont identifié une personne proche d’eux qui pourrait fournir les informations pertinentes.

Les diagnostics de démence étaient basés sur des critères standards. Deux médecins ont fait des diagnostics indépendants, et s’ils étaient d’accord, c’était le diagnostic final. Si elles n’étaient pas d’accord, une troisième opinion a été obtenue. Si une personne est décédée, ses antécédents médicaux et ses diagnostics ont été évalués à l’aide des dossiers hospitaliers et des certificats de décès.

Les chercheurs ont ensuite examiné si les niveaux de névrotisme ou d’extraversion étaient individuellement associés à la démence. Ils ont également examiné ensemble les effets de ces deux traits de personnalité et comment cette association était affectée par l’interaction sociale. Ils ont comparé la proportion de personnes qui ont développé la démence parmi ceux ayant un faible niveau de névrotisme, d’extraversion ou les deux avec ceux qui avaient des niveaux élevés des deux. Les chercheurs ont ajusté leurs analyses pour les facteurs qui pourraient affecter les résultats, comme si les participants avaient la forme du gène ApoE qui a été associée à un risque plus élevé de la maladie d’Alzheimer. Ils ont également pris en compte l’âge, la fonction cognitive, le sexe, le niveau d’éducation, les symptômes dépressifs ou les diagnostics, les maladies vasculaires, et s’ils étaient décédés ou étaient encore en vie au moment du suivi.

Quels ont été les résultats de l’étude?

Parmi les 506 participants, 144 (28%) ont développé une démence au cours des six années de suivi. Quand ils ont examiné chaque trait de personnalité individuellement, les chercheurs n’ont trouvé aucune association entre le névrosisme ou l’extraversion des participants et leur risque de développer une démence. Cependant, lorsque les deux traits ont été évalués ensemble, certaines associations avec la démence ont été trouvées. Les personnes qui avaient un faible niveau de névrose mais une forte extraversion étaient environ deux fois moins susceptibles de développer une démence que celles ayant un haut niveau de névrose et une extraversion élevée (rapport de risque 0,51, IC à 95% de 0,28 à 0,94). Le risque de démence chez les personnes à faible niveau de névrose et d’extraversion, ou de forte névrose et de faible extraversion ne différait pas de ceux présentant des niveaux élevés des deux caractères.

Les chercheurs ont ensuite divisé les participants en ceux ayant des styles de vie différents. Parmi ceux qui avaient un mode de vie inactif et socialement isolé, les personnes moins névrotiques avaient un risque plus faible de démence que celles qui étaient plus névrosées, mais ce n’était pas le cas chez les personnes ayant un mode de vie actif et socialement intégré. L’extraversion n’était pas associée au risque de démence dans les groupes socialement inactifs ou socialement intégrés.

Quelles interprétations les chercheurs ont-ils tirées de ces résultats?

Les chercheurs ont conclu que les personnes ayant un faible niveau de névrose et une extraversion élevée présentent le risque le plus faible de démence. Ils disent qu’un neuroticisme faible seul peut réduire le risque de démence chez les personnes ayant un mode de vie inactif et socialement isolé.

Que fait le NHS Knowledge Service de cette étude?

La conception prospective de cette étude est l’une de ses forces; Cependant, il y a certaines limites à considérer:

Même si cette étude a suivi les personnes au fil du temps, il est difficile de déterminer la séquence des événements. Les personnes qui n’ont pas de démence détectable peuvent avoir eu des changements cérébraux très précoces associés à cette condition, et ces changements peuvent avoir affecté leur personnalité plutôt que l’inverse. Cependant, les auteurs estiment qu’ils ont réduit cette possibilité en testant la performance cognitive au début de l’étude et en ajustant leurs analyses en conséquence.

Même si les traits de personnalité ont précédé les changements cérébraux, cela ne signifie pas nécessairement que les traits de personnalité eux-mêmes augmentent le risque de démence. Il peut y avoir un autre facteur ou des facteurs qui affectent à la fois la personnalité et le risque de démence.

Environ un tiers des personnes interrogées n’ont pas rempli le questionnaire de personnalité, ce qui a pu affecter les résultats s’ils différaient de ceux qui ont choisi de le compléter.

La personnalité n’a été évaluée qu’une seule fois et peut ne pas avoir été révélatrice de la personnalité à d’autres moments de la vie des participants.

Il n’est pas possible de dire à partir de cette étude si tenter de changer sa vie sociale aurait un effet sur le risque de démence.

Les résultats peuvent ne pas être applicables à d’autres pays, où les coutumes sociales et les interactions peuvent différer.

Une nouvelle réplication des résultats de cette étude dans d’autres contextes renforcerait la confiance dans les résultats. En mesurant objectivement la démence dans le temps, en utilisant une série de scintigraphies cérébrales par exemple, il est possible d’éviter la critique selon laquelle cette étude est un «scénario de la poule et de l’œuf». Ceux-ci pourraient aider à déterminer si ce sont les traits de personnalité qui augmentent le risque de démence ou s’ils sont simplement un signe précoce de la maladie.