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Les bactéries intestinales sont-elles responsables des «terribles jumeaux» chez les tout-petits?

« Terrible deux? » demande le Mail Online, en disant que « les bactéries dans l’intestin de votre enfant peuvent être à blâmer pour leur mauvais comportement ». L’histoire est basée sur des recherches qui ont montré des liens entre les types de bactéries dans les échantillons de selles d’enfants de deux ans, et leur comportement et leur tempérament.

Les chercheurs s’intéressent de plus en plus à la façon dont la population de bactéries dans l’intestin (connue sous le nom de microbiote intestinal) affecte la santé.

Des études ont déjà lié les bactéries intestinales à des conditions telles que l’obésité, les allergies et les maladies intestinales. Les chercheurs sont maintenant intéressés à savoir si les bactéries intestinales sont également liées à la santé mentale – par exemple, la dépression et l’anxiété.

Ils ont donc prélevé des échantillons de selles de 75 enfants de l’Ohio aux États-Unis, et leurs mères ont rempli des questionnaires sur leur tempérament et leur comportement. Ils voulaient voir si les aspects du tempérament d’un enfant étaient liés à la bactérie dans l’intestin.

Les chercheurs ont découvert que les garçons et les filles présentant une plus grande diversité de bactéries dans leur intestin étaient susceptibles d’avoir des scores plus élevés pour la «chirurgie» – un terme utilisé pour décrire une combinaison de comportement impulsif et de niveaux élevés d’activité.

Alors que l’étude a trouvé un lien, il est impossible de dire si la bactérie a réellement causé le comportement, ou si d’autres facteurs sont responsables du lien observé. C’est une recherche exploratoire très précoce, nous ne pouvons donc pas en tirer trop de conclusions.

Et nous ne conseillerions certainement pas d’essayer de modifier le microbiote intestinal de votre tout-petit pour améliorer son comportement. Il suffit de coller à quelques minutes sur le pas vilain.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs de l’Ohio State University aux États-Unis et a été financée par des subventions de l’université et les National Institutes for Health, et le National Center for Advancing Translational Sciences. Il est publié dans la revue médicale à comité de lecture Brain, Behaviour and Immunity.

Mail Online a ignoré les avertissements de l’étude selon lesquels elle ne peut pas montrer si les bactéries causent des différences de tempérament ou de comportement, affirmant que «l’abondance et la diversité de certaines bactéries peuvent affecter l’humeur d’un enfant» et que les parents devraient l’intestin de l’enfant si son tout-petit «agit».

L’étude ne s’est pas intéressée à un comportement «agissant» ou à un mauvais comportement, mais à des échelles de tempérament, qui incluaient l’extraversion et l’activité physique d’un enfant.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

C’était une étude transversale. Il visait à voir si le microbiote intestinal (la gamme et la quantité de bactéries vivant dans l’intestin) étaient liés au tempérament d’un enfant.

Les études transversales ne permettent pas de déterminer quel facteur est le premier – dans ce cas, si les différences de bactéries étaient présentes avant que les enfants aient développé un tempérament particulier. Cela signifie qu’ils ne peuvent pas dire quel facteur pourrait potentiellement influencer l’autre.

De plus, des études d’observation comme celle-ci ne peuvent pas montrer si une chose en entraîne une autre, simplement si les deux sont liés d’une façon ou d’une autre. Beaucoup plus de preuves, provenant d’une gamme d’études et de conceptions d’études différentes, sont nécessaires avant que les scientifiques soient heureux de conclure qu’une chose est susceptible de causer l’autre.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont envoyé des questionnaires en ligne à 79 mères qui se sont portées volontaires pour l’étude afin d’évaluer le tempérament, le régime alimentaire et le comportement alimentaire de leur enfant. Les enfants étaient tous âgés de 18 à 27 mois.

Les mères ont ensuite recueilli des échantillons de selles des couches des bébés, qui ont été envoyés aux chercheurs pour analyse. Les chercheurs ont utilisé la modélisation statistique pour déterminer si la diversité des bactéries ou l’abondance de tous les types de bactéries étaient liées à des types particuliers de tempérament.

Sur les 79 enfants testés, seulement 75 ont été inclus dans l’analyse finale. Dans deux cas, les échantillons de selles n’ont pas pu être analysés; les raisons de l’exclusion des deux autres n’étaient pas claires, mais peuvent se rapporter à des questionnaires montrant des résultats en dehors de la fourchette habituelle attendue.

Les chercheurs ont utilisé un certain nombre de techniques pour examiner la variété des bactéries, la fréquence de ces bactéries dans chaque échantillon, le nombre de bactéries présentes dans chaque échantillon de selles et la proportion entre elles.

Les chercheurs ont utilisé plusieurs modèles statistiques pour évaluer la relation entre les résultats des échantillons de selles et les résultats du questionnaire. Ils ont examiné trois aspects principaux du tempérament.

Le premier, appelé affectivité négative, mesure les traits, y compris la peur, l’agitation, l’inconfort, la timidité, la sensibilité à l’environnement et la facilité avec laquelle l’enfant peut être apaisé.

La seconde, appelée «intervention chirurgicale», mesure le comportement impulsif, l’activité physique d’un enfant, le plaisir qu’il retire des situations excitantes, sa sociabilité et son excitation lorsqu’il anticipe le plaisir.

Le troisième, appelé contrôle d’effort, se penche sur la capacité d’un enfant à cesser de faire quelque chose quand on lui dit, de transférer son attention d’une activité à une autre, de prendre plaisir à des activités normales et de se concentrer sur une tâche.

Les filles et les garçons ont tendance à différer dans leurs résultats sur ce questionnaire, les garçons montrant plus de chirurgie et les filles plus de contrôle. Pour cette raison, les chercheurs ont analysé les résultats pour les garçons et les filles séparément.

Quels ont été les résultats de base?

Comme prévu, il y avait des différences entre les garçons et les filles dans les scores du questionnaire pour le tempérament. Cependant, il n’y avait pas beaucoup de différence globale entre les garçons et les filles dans la population de bactéries dans leurs tripes.

Les chercheurs ont constaté que les garçons et les filles qui avaient une plus grande diversité de bactéries dans leur intestin étaient susceptibles d’avoir des scores plus élevés pour la «chirurgie». Ce lien était plus fort pour les garçons, en particulier lorsque les chercheurs ont examiné les scores individuels pour la sociabilité et le plaisir de situations excitantes. Parmi les filles seulement, elles ont trouvé que des niveaux inférieurs de diversité bactérienne étaient liés à des scores plus élevés pour un contrôle énergique.

Avoir plus de types particuliers de bactéries semblait être lié à des traits incluant la sociabilité, le plaisir de situations et d’activités excitantes, mais pour les garçons et non pour les filles. Les filles qui avaient plus d’un type particulier de bactéries étaient susceptibles d’avoir des scores plus élevés de peur.

Les chercheurs ont examiné si le régime alimentaire que les enfants mangeaient ou pendant combien de temps ils avaient été allaités pourrait expliquer les liens entre le microbiote intestinal et le tempérament. Bien qu’ils aient trouvé des liens avec la quantité de légumes ou de viande mangés par les enfants, ils disent que cela n’expliquait pas les liens entre les bactéries et le tempérament.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs ont dit qu’ils étaient « incapables de déterminer » à partir de l’étude si les liens qu’ils ont trouvés étaient à l’effet du tempérament sur les bactéries intestinales, l’effet des bactéries intestinales sur le tempérament, ou une combinaison des deux.

Mais ils ont ajouté que si des études ultérieures montraient que les bactéries intestinales influençaient le comportement, cela pourrait donner aux médecins la possibilité de traiter les enfants plus tôt pour prévenir les problèmes de santé ultérieurs, y compris la santé mentale.

Conclusion

Cette étude a trouvé un lien intrigant entre les bactéries qui vivent dans les entrailles des enfants, et leur personnalité et leur comportement. Il est important de se rappeler que nous ne savons pas pourquoi cette relation existe, ou si elle est le résultat d’un facteur causant directement l’autre.

Par exemple, les tout-petits qui sont plus actifs pourraient avoir une exposition accrue aux bactéries, plutôt que des bactéries menant à une activité accrue.

Les chercheurs suggèrent qu’il pourrait y avoir plusieurs explications. Par exemple, les hormones du stress peuvent modifier l’acidité de l’intestin, ce qui pourrait affecter les bactéries qui y poussent. Les bactéries dans l’intestin peuvent nous affecter à travers la maladie physique et peuvent également affecter la façon dont nous nous sentons ou nous comportons.

L’étude était petite, et il a seulement échantillonné les bactéries vivant dans l’intestin qui sont évacuées du corps dans les selles. Il y a beaucoup d’autres bactéries qui vivent dans la paroi de l’intestin, ce qui pourrait aussi être important. Cependant, il est difficile et douloureux de prélever des échantillons de ces bactéries.

L’étude s’est également appuyée sur l’évaluation par la mère du tempérament de l’enfant. Bien que cela soit important, une évaluation des pères et des observateurs impartiaux pourrait aider à rendre les résultats plus représentatifs du tempérament de l’enfant dans son ensemble, car les enfants se comportent souvent différemment selon les situations.

Alors que les chercheurs ont essayé de prendre en compte certains facteurs qui pourraient influencer à la fois le comportement et les bactéries intestinales (comme certains aspects du régime alimentaire), il est possible que ces facteurs ou d’autres soient en fait derrière l’association observée.

La relation entre l’intestin et le cerveau est un domaine de recherche qui attire beaucoup d’attention. Cela dit, l’idée que les bactéries intestinales pourraient avoir un impact sur notre comportement ou sur notre santé mentale n’est pas une idée qui a été largement acceptée, et beaucoup plus de recherches sont nécessaires avant qu’elles ne le soient.